Científicos se sienten aliviados al descubrir que una criatura “curiosa” sin ano no es el ancestro humano más antiguo

Un equipo internacional de investigadores ha descubierto que una misteriosa criatura microscópica de la que se creía que descendían los humanos forma parte de un árbol genealógico diferente.

Parecido a un Minion enojado, el Saccorhytus es un saco arrugado y puntiagudo, con una gran boca rodeada de espinas y agujeros que se interpretaron como poros para branquias, una característica primitiva del grupo de los deuteróstomos, del cual surgieron nuestros propios ancestros profundos.

Sin embargo, un extenso análisis de fósiles de China de 500 millones de años ha demostrado que los agujeros alrededor de la boca son bases de espinas que se desprendieron durante la conservación de los fósiles, revelando finalmente la afinidad evolutiva del microfósil Saccorhytus.

“Algunos de los fósiles están tan perfectamente conservados que parecen casi vivos”, dice Yunhuan Liu, profesor de Paleobiología en la Universidad de Chang’an, Xi’an, China. “Saccorhytus era una bestia curiosa, con boca pero sin ano, y anillos de espinas complejas alrededor de su boca”.

Los hallazgos, publicados en Nature, hacen modificaciones importantes al árbol filogenético temprano y la comprensión de cómo se desarrolló la vida.

La verdadera historia de la ascendencia de Saccorhytus radica en las características internas y externas microscópicas de este diminuto fósil. Al tomar cientos de imágenes de rayos X en ángulos ligeramente diferentes, con la ayuda de computadoras potentes, se pudo reconstruir un modelo digital 3D detallado del fósil. La investigadora Emily Carlisle de la Facultad de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Bristol explicó: “Los fósiles pueden ser bastante difíciles de interpretar y  Saccorhytus no es una excepción. Tuvimos que usar un sincrotrón, un tipo de acelerador de partículas, como base para nuestro análisis de los fósiles. El sincrotrón proporciona rayos X muy intensos que pueden usarse para tomar imágenes detalladas de los fósiles. Tomamos cientos de imágenes de rayos X en ángulos ligeramente diferentes y usamos una supercomputadora para crear un modelo digital 3D de los fósiles, que revela las pequeñas características de sus estructuras internas y externas”.

Los modelos digitales mostraron que los poros alrededor de la boca estaban cerrados por otra capa del cuerpo que se extendía, creando espinas alrededor de la boca. “Creemos que esto habría ayudado a Saccorhytus a capturar y procesar a su presa”, sugiere Huaqiao Zhang, del Instituto de Geología y Paleontología de Nanjing.

Los investigadores creen que Saccorhytus es de hecho un ecdysoszoan: un grupo que contiene artrópodos y nematodos. “Consideramos muchos grupos alternativos con los que Saccorhytus podría estar relacionado, incluidos los corales, las anémonas y las medusas que también tienen boca pero no ano”, dijo el profesor Philip Donoghue  de  la Facultad de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Bristol, quien codirigió el estudio. “Para resolver el problema, nuestro análisis computacional comparó la anatomía de Saccorhytus con todos los demás grupos vivos de animales, concluyendo una relación con los artrópodos y sus parientes, el grupo al que pertenecen los insectos, los cangrejos y los gusanos redondos”.

La falta de ano de Saccorhytus es una característica intrigante de este organismo microscópico y antiguo. Aunque la pregunta que viene a la mente es la ruta alternativa de los desechos digestivos (fuera de la boca, de manera bastante indeseable), esta característica es importante por una razón fundamental de la biología evolutiva. Cómo surgió el ano, y a veces desapareció posteriormente, contribuye a la comprensión de cómo evolucionaron los planes corporales de los animales. Mover Saccorhytus de deuterosoma a ecdysozoan significa eliminar un ano que desaparece del historial de casos de deuterosoma y agregarlo al ecdysozoan.

“Este es un resultado realmente inesperado porque el grupo de artrópodos tiene un intestino pasante, que se extiende desde la boca hasta el ano. La pertenencia de Saccorhytus al grupo indica que ha retrocedido en términos evolutivos, prescindiendo del ano que sus ancestros habrían heredado”, dice Shuhai Xiao de Virgina Tech, EE. UU., quien codirigió el estudio. “Todavía no conocemos la posición precisa de Saccorhytus dentro del árbol de la vida, pero puede reflejar la condición ancestral a partir de la cual evolucionaron todos los miembros de este grupo diverso”.

El equipo internacional incluyó investigadores de la Universidad de Bristol, la Universidad de Chang’an (Xi’an, China), el Instituto de Geología y Paleontología de Nanjing (China), la Academia China de Ciencias (Nanjing, China), la Academia China de Ciencias Geológicas (Beijing , China), la Universidad de Shandong (Qingdao, China), Swiss Light Source, Virginia Tech (EE. UU.) y el Primer Instituto de Oceanografía, Ministerio de Recursos Naturales (Qingdao, China).


Artículo original en inglés en: bristol.ac.uk || Crédito imagen de cabecera: Philip Donoghue et al.


Ref.: Liu, Y., Carlisle, E., Zhang, H. et al. Saccorhytus is an early ecdysozoan and not the earliest deuterostome. Nature (2022). https://doi.org/10.1038/s41586-022-05107-z

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